Quadra, poly, hexa…

Connaître les préfixes et suffixes est une aide précieuse pour comprendre un mot inconnu. C’est le cas des préfixes numériques. L’Hexagone est une périphrase pour désigner la France. Le contour du territoire français ressemble à ce polygone à six côtés. L’état-major des armées des États-Unis se nomme le Pentagone, pour les mêmes raisons. Octobre est le huitième mois de l’année romaine (qui commençait en mars). Une décade compte dix jours et une tétraplégie bloque les quatre membres.

Dans tous les exemples cités, tantôt le préfixe est en latin, tantôt en grec. Difficile de s’y retrouver. J’ai repris les préfixes latins et grecs tirés de Wikipédia.

Chiffre Latin Grec Chiffre Grec Latin
1 uni- hen- 6 sexa hexa
2 du- di-, dy- 7 septi- hepta-
3 tri- tri- 8 octo- octo-
4 quadri-, quadru- tetra- 9 novem- ennéa-
5 quinque- penta- 10 dec- déca-

Pour l’exemple, je vais prendre le nom donné aux différents polygones de 3 à 10 côtés. À partir de 5, ils sont formés du préfixe grec et du suffixe -gone. Pourquoi le quadrilatère ne s’appelle-t-il pas le tétragone par exemple ? Mystère et boule de gomme.

Côtés Nom Côtés Nom
3 triangle 7 heptagone
4 quadrilatère 8 octogone
5 pentagone 9 ennéagone
6 hexagone 10 décagone

Ce mélange des genres se retrouve également dans le préfixe des unités. On y trouve du grec, du latin, du danois, de l’italien…

10n Préfixe Étymologie Signification
1015 péta- du grec pente cinq
1012 téra- du grec teras monstre
109 giga- du grec gigas géant
106 mega- du grec megas grand
103 kilo- du grec chilioi mille
102 hecto- du grec hekaton cent
101 déca- du grec deka dix
100
10-1 déci- du latin decimus dixième
10-2 centi- du latin centus cent
10-3 milli- du latin mille un millier
10-6 micro- du grec mikros petit
10-9 nano- du grec nanos nain
10-12 pico- de l’italien piccolo petit
10-15 femto- du danois femten quinze

Il n’y a pas plus d’homogénéité dans l’âge des personnes pour les dizaines.

Dizaine Nom Dizaine Nom
30 trentenaire 70 septuagénaire, septantenaire (Belgique, Suisse)
40 quadragénaire 80 octogénaire, huitantenaire (Suisse)
50 cinquantenaire (Belgique), quinquagénaire, jubilé (Belgique)* 90 nonagénaire, nonantenaire (Belgique, Suisse)
60 sexagénaire 100 centenaire

* Ne s’emploie pas pour un anniversaire de naissance mais pour celui d’un événement.

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