L’accent circonflexe

Voilà un signe diacritique source de nombreuses erreurs orthographiques. Dans certains cas, le circonflexe est un reliquat du vieux français. Dans d’autres, il sert la phonétique, évite la confusion des genres ou se met au service de la conjugaison.

Prononciation

L’accent circonflexe se place sur toutes les voyelles (sauf le y). Souvent, il donne un son ouvert au e (fêtes) contrairement au son fermé (vous faites). Il donne un son long sur les voyelles a, o, u (arôme).

une patte cassée / des pâtes alimentaires
une tache d’encre / une tâche à faire
notre maison / la nôtre
votre voiture / la vôtre

Si on entend bien la longueur de la voyelle dans l’interjection « Ô ! », cette distinction phonétique est plus ténue dans d’autres cas (pêcheur et pécheur). Et que penser des mots axiome, idiome, zone, atome dénués de toute accentuation ? Inversement, clôture, rôti se prononcent avec un o fermé malgré le flèxe.

un théâtre ≠ un pédiatre
un cône ≠ un cyclone

À l’écrit, il permet de faire la distinction entre les homophones: du et , sur et sûr, mur et mûr. Dans certains cas, l’accent circonflexe prend le rôle du tréma et sert à prononcer la lettre: piqûre.

Disparition d’une lettre

Dans certains cas, l’accent circonflexe remplace une lettre disparue. C’est le cas du s. On est en droit de se demander pourquoi ce s muet s’obstine à laisser une trace de son passage au lieu de disparaître tout simplement. Cette lettre d’antan refait surface dans d’autres mots de la même famille.

  • arrêt arrestation
  • bête bestial
  • connaître> connaissance
  • côte costa
  • croûte croustillant
  • fenêtre défenestrer
  • fête festival
  • forêt forestier
  • goût gustatif
  • hôpital hospitaliser
  • intérêt intéressant, intéresser
  • île insulaire, Islande (pays de l’île), isle (ancienne graphie)
  • mâle masculin
  • maître magistral
  • plâtre (em)plastre
  • vêtement veste, vestiaire
  • nôtre nostre (ancienne graphie)
  • vôtre vostre (ancienne graphie)

Autre reliquat d’une disparition, celle du e. Dans certains adverbes terminés par -ment et dérivés d’adjectifs féminins.

  • assiduement assidûment
  • éperduement dûment (mais éperdument)
  • gouluement goulûment

Enfin, le flexe vient remplacer un a laisser pour compte.

  • saoul soûl

Conjugaison

L’accent circonflexe est toujours présent à la 1 personne et la 2e personne du pluriel du passé simple ainsi qu’à la 3e personne du singulier de l’imparfait du subjonctif. Enfin, il a sa place sur le i avant le t dans les verbes en -aître.

nous plaçâmes, vous plaçâtes
qu’il plaçât, qu’il fît, qu’il lût
il connaît, je connaîtrai(s)

Il marque la distinction entre les homographes.

j’ai cru (croire) / j’ai crû (croître)

Difficulté

Présent dans la dernière syllabe avant un e muet, l’accent circonflexe disparaît dans les variantes d’une même famille.

  1. arôme aromatisé
  2. cône conique, conifère
  3. diplôme diplomate, diplomatie
  4. drôle drolatique
  5. extrême extrémité
  6. fantôme fantomatique
  7. fût futaille
  8. grâce, disgrâce gracieux, disgracieux
  9. infâme infamie, infamant
  10. jeûne, jeûner déjeuner
  11. pôle polaire
  12. râteau ratisser
  13. symptôme symptomatique

Nouvelle orthographe

Désormais, l’oubli du petit chapeau ne deviendra plus une faute. La nouvelle orthographe n’éradique pas le signe mais il devient facultatif sur les lettres i et u dans la mesure où il ne présente pas d’ambigüité.

aout, bruler, connaitre, couter, flute, gout, ile, paraitre, âge mûr

Attention, cette règle ne compte pas pour les noms propres et les dérivés.
Nîmes, nîmois

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