Chiffres capitales et minuscules

Après les chiffres romains sont arrivés les chiffres arabes. Nous les utilisons au quotidien. À l’écrit, rien ne différencie un chiffre d’un autre si ce n’est le style propre à chaque personne. Informatisés, ces nombres prennent deux aspects. Le plus souvent ce sont des chiffres capitales (ou alignés). Ils reposent sur la ligne de base et sont tous de même hauteur. En revanche, les chiffres minuscules (ou elzéviriens) sont plus élégants mais d’un usage restreint.

Chiffres capitales

Ces chiffres, de hauteur et de chasse fixes, sont d’une grande lisibilité dans des documents où ils occupent une place importante: comptabilité, mathématiques, finances, économie. Ils sont également employés pour le titrage. Dans le tableau de données ci-dessous, il est plus judicieux d’utiliser ces chiffres capitales.

Données 1 Données 2 Données 3 Données 4
5 542 456 785 698
3 542 478 598 698
8 542 587 598 698
1 552 236 598 587
2 352 665 598 125

Chiffres minuscules

Les chiffres elzéviriens ont été utilisés jusqu’au XIXe siècle, après quoi ils ont été remplacés par les chiffres alignés que l’on connait. L’informatique leur a donné un second souffle grâce aux polices complètes appelées polices « expert ». De chasse fixe, on distingue les chiffres descendants (3, 4, 5, 7, 9) et les chiffres ascendants (6,8). Ils s’harmonisent parfaitement dans un texte en bas-de-casse et assurent une grande homogénéité en matière de gris typographique.

Chiffres elzéviriens

Afin de maîtriser quelque peu le rendu, les concepteurs se limitent aux polices système. Dans ce lot de fontes, une seule dispose des chiffres minuscules: le Georgia (serif). Depuis l’arrivée de Windows Vista et ses 6 nouvelles polices, le Constantia (serif) et le Corbel (sans serif) viennent compléter la liste.

Reste à savoir si cela vaut vraiment la peine d’adapter sa fonte en fonction du contexte. Un paragraphe en Verdana doit-il contenir des chiffres en Corbel ? Inversement, un tableau de données d’une page en Georgia doit-il contenir des chiffres en Verdana ?

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